Diseño, Tutoriales | 29 de abril de 2015

Unidades de medida en CSS (Px, Porcentajes, Em y Rem)


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Hace un tiempo vi una charla del ilustrador Puño, en donde hacía una reflexión muy importante: cada vez que alguien le pregunta cuándo comenzó a dibujar, él simplemente responde con una contra-pregunta ¿y cuándo dejaste tú de dibujar? 

Esto hace completo sentido porque cuando niños todos dibujamos. El dibujo es el primer método a través del que podemos plasmar nuestros pensamientos antes de aprender a escribir, pero por algún motivo a medida que crecemos la mayoría de nosotros vamos olvidando este modo de expresión.

Y lo mismo ocurre con el diseño web responsive.

Toda página web es responsive de manera natural, somos nosotros quienes al trabajar los diseños y los estilos CSS vamos tapando esta habilidad nativa con tamaños, medidas y posiciones rígidos que hacen que las páginas web dejen de ser adaptables.

¿No me crees? Crea un archivo HTML simple, agrégale un montón de párrafos, algunos encabezados, ábrelo en tu navegador y comienza a reducir el tamaño de la ventana, verás que la página web se adapta sin haber escrito una sola línea de CSS o un Media Query.

Esta rigidez al momento de crear los estilos CSS para nuestras páginas proviene de la aplicación de tamaños fijos a los elementos y también en parte del uso de una unidad de medida rígida: los pixeles.

Al usar pixeles para definir las dimensiones de los objetos y los estilos de fuente no solo estamos definiendo tamaños rígidos, sino que también estamos ignorando las configuraciones que cada usuario pueda tener en su navegador.

Mira este ejemplo, es la página de inicio de santander.cl, en donde se utiliza este tipo de CSS. Así se ve cuando la configuración del tamaño de fuente está normal:

Tamaño normal
Tamaño normal

Pero si actualizamos la configuración del navegador y hacemos que la letra sea más grande para que, por ejemplo, alguien como mi Papá que tiene dificultades para ver bien, pueda leer el texto, verás que no ocurre nada, porque las medidas de los objetos y de las fuentes están aplicadas en pixeles:

Tamaño grande
Tamaño grande

Observa esta otra página desarrollada con tamaños y unidades de medida adaptables y verás que sí respeta las configuraciones del usuario:

Tamaño normal
Tamaño normal
Tamaño grande
Tamaño grande

Unidades de medida recomendadas

Ok, ya ha quedado claro el por qué no es una buena idea usar los pixeles como unidad de medida para el diseño web pero entonces ¿Cuál es la alternativa?

Me gustaría recomendarte 3 unidades de medida en CSS que son las que creo se deberían usar en el diseño web actual y explicarte (en términos generales) en qué circunstancias deberíamos usar cada una de ellas:

Porcentajes

La unidad de medida porcentual es la que se usa por defecto en los elementos HTML en donde de manera predeterminada cada elemento de bloque usa un ancho del 100%, es por eso que cuando achicamos la ventana del navegador con una página que no tenga estilos, la página se adapta, ya que siempre usará el ancho total visible.

Pero nosotros podemos utilizar  los porcentajes de una manera más avanzada tratando de generar layouts mas complejos.

Supongamos, por ejemplo, que tienes un div que contiene todos los elementos de la página y, según el diseño, este elemento debiera medir 1200 pixeles. En lugar de caer en la tentación de simplemente usar esa medida en pixeles, te recomendaría usar una medida en porcentajes, en donde el máximo ancho del elemento sean esos 1200px:

.container {
	margin: 0 auto;
	width: 90%;
	max-width: 1200px;
}

Con estas 3 propiedades de CSS conseguimos que a) El elemento se centre en la página, b) tenga un ancho del 90% de la ventana y c) su ancho nunca sea superior a 1200 pixeles.

Es  decir, hemos conseguido que el elemento con la clase container sea responsive sin la necesidad siquiera de escribir un media query.

El uso de los porcentajes también lo podemos llevar a elementos interiores del layout, en donde, por ejemplo, podemos asignar a la columna principal de contenido y a la barra lateral unas medidas de ancho del 70% y el 30% respectivamente, haciendo que sean completamente adaptables al tamaño de su elemento contenedor.

Em

Un em, es básicamente el tamaño de una letra «M» (bien podría ser cualquier otra letra) del elemento al cual se esté aplicando esta medida. Es decir, si en elemento tiene aplicado un tamaño de  fuente de 16 pixeles, entonces 1 em será igual a 16px (los navegadores de manera predeterminada definen un font-size de 16px al elemento HTML, por lo tanto, por defecto 1em es igual a 16px).

La unidad em es escalable y siempre depende de su elemento padre. Por ejemplo, si el elemento body tiene un tamaño de fuente de 16px y un elemento hijo tiene una fuente con tamaño 1.3em, este texto se mostrará de un tamaño un 30% más grande que el del body (20.8px), mientras que si dentro de ese elemento tenemos otro hijo con un font-size de 1.3 em, el tamaño de fuente de este objeto sería un 30% más grande que el tamaño de su padre (27.04px).

Body = 1em (16px)
Hijo = 1.3em (16px x 1.3 = 20.8px)
Nieto = 1.3em (20.8px x 1.3 = 27.04px)

Es recomendable usar la unidad de medida em para definir los tamaños de fuente, los altos de línea y también para elementos de diseño que no requieran ser muy exactos o que requieran una medida que tenga relación con el tamaño del texto, como por ejemplo el margen entre párrafos, el relleno interior de los blockquotes, etc.

También se puede aplicar a elementos generales del layout aunque no es muy recomendable, ya que si eventualmente se cambia el tamaño de fuente de uno de ellos, se podría estropear el diseño.

Rem

La unidad de medida rem es muy similar a em, con la única diferencia de que no es escalable, esto quiere decir que no depende del elemento padre, sino del elemento raíz del documento, el elemento HTML. Rem significa «Root Em«, o sea, es un em basado en la raíz.

Esto significa que si el elemento HTML tiene un tamaño de fuente de 16px (como es por defecto), entonces 1rem, sería igual a 16px, y si queremos aplicar un tamaño basado en rem a cualquier elemento de la página, no importará cual sea el tamaño de fuente que tenga asociado ese elemento, ya que 1 rem siempre será igual a 16 pixeles a no ser que se modifique el elemento raíz.

Usar rem nos permite cierta estructura para poder definir ciertas partes del layout, pero al mismo tiempo nos entrega cierta escalabilidad para respetar las configuraciones de cada usuario.

Esta unidad de medida es recomendable para aplicar a elementos del layout que requieran medidas fijas y eventualmente también para textos que deseemos que tengan un tamaño de fuente que no dependa de su elemento padre.

Los rem, son una unidad muy interesante también para definir los media quieries de CSS. Dale un vistazo al código fuente de esta misma página y verás que los rem, son la unidad más utilizada en diferentes instancias.

Si quisiéramos refinar el ejemplo anterior para no usar pixeles deberíamos usar algo como lo siguiente:

.container {
	margin: 0 auto;
	width: 90%;
	max-width: 75rem;
}

Para poder convertir una medida de pixeles a rem solo tienes que multiplicar el tamaño que quieres obtener por el número 0.0625, eso te dará el tamaño que debes usar en rem. Así es como he llegado a definir que 75rem es igual a 1200px:

75rem = 1200px x 0.0625

Si te asusta la matemática, no te preocupes, he creado una pequeña herramienta para ayudarte a calcular las medidas en rem sin tener que sacar tu calculadora ni tener que hacer hacks innecesarios en tus CSS.

En síntesis

Si buscas en internet sobre unidades de medida en CSS verás que hay personas que recomiendan usar únicamente rem, hay otros que recomiendan solo usar em y creo que debe haber aquellos que también proponen usar únicamente medidas porcentuales.

Yo por mi parte, lo que quiero invitarte a hacer es a usarlos todos dependiendo de la necesidad que tu diseño tenga. En este enlace podrás descargar un archivo HTML de ejemplo (muy sencillo) en donde verás de qué manera pueden convivir estas 3 unidades de medida sin ningún problema para crear una página responsive. También puedes verlo en GitHub 😉

En lo que sí estamos de acuerdo, es en que el uso de pixeles como unidad de medida debiera desaparecer o por lo menos reducirse tanto como sea posible.


Próximamente estaré lanzando la versión 2.0 de mi curso Diseño web: HTML y CSS desde cero, de hecho ya tengo más de la mitad de las clases grabadas y puedo decirte que el material está muy completo e interesante.

Regístrate más abajo en la lista de interesados para poder avisarte cuando el curso esté listo para lanzarse y para enviarte algunas clases gratis en cuanto estén listas.

Un abrazo,
@FranciscoAMK